Científicos del Instituto SETI y de la Universidad de Purdue han descubierto que la única forma de producir la órbita inusualmente inclinada de la luna Deimos de Marte es que el Planeta Rojo haya tenido un anillo hace miles de millones de años.

Mientras que algunos de los planetas más masivos de nuestro sistema solar tienen anillos gigantes y numerosas lunas grandes, Marte solo tiene dos lunas pequeñas y deformadas, Phobos y Deimos. Aunque estas lunas son pequeñas, sus órbitas peculiares esconden importantes secretos sobre su pasado.

Durante mucho tiempo, los científicos creyeron que las dos lunas de Marte, descubiertas en 1877, eran asteroides capturados. Sin embargo, dado que sus órbitas están casi en el mismo plano que el ecuador de Marte, las lunas deben haberse formado al mismo tiempo que Marte. Pero la órbita de la luna más pequeña y distante, Deimos, está inclinada dos grados.

«El hecho de que la órbita de Deimos no esté exactamente en el plano con el ecuador de Marte no se consideró importante, y a nadie le importó tratar de explicarlo», dice el autor principal, Matija Cuk, científico investigador del Instituto SETI. «Pero una vez que tuvimos una gran idea nueva y la miramos con nuevos ojos, la inclinación orbital de Deimos reveló su gran secreto«.

Esta nueva idea significativa fue presentada en 2017 por el coautor de Cuk, David Minton, profesor de la Universidad de Purdue y su entonces estudiante graduado Andrew Hesselbrock. Notaron que la luna interior de Marte, Phobos, está perdiendo altura a medida que su pequeña gravedad está interactuando con el inminente globo marciano. Pronto, en términos astronómicos, la órbita de Phobos caerá demasiado bajo, y la gravedad de Marte lo romperá en pedazos para hacer un anillo alrededor del planeta. Hesselbrock y Minton propusieron que durante miles de millones de años, generaciones de lunas marcianas fueron destruidas en anillos. Cada vez, el anillo daría lugar a una luna nueva y más pequeña para repetir el ciclo nuevamente.